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Le Comité de Waterloo
A.S.B.L Comité pour les études historiques de la bataille de Waterloo
La Bataille de Waterloo du 18 juin 1815: les forces en présenceL
Avant la bataille Echappé   de   l'île   d'Elbe,   Napoléon   est   à   Paris   le   20   mars   1815.   Il   a   reformé   son   armée   avec   une   vitesse   prodigieuse   et   128.000   hommes sont massés à la frontière du royaume des Pays-Bas, dans la région de Beaumont, le 14 juin. Les   Alliés,   réunis   au   Congrès   de   Vienne,   avaient   décidé,   dès   la   fin   mars,   d'intervenir   en   France   et   d'y   pénétrer   par   toutes   ses   frontières.   Mais   leurs forces   étaient   démobilisées   depuis   1814.   Elles   ne   pourraient   entrer   en   ligne avant   juillet.   Aussi   Napoléon   a-t-il   conçu   de   les   devancer   et   de   prendre l'initiative.   Seules   les   forces   britanniques   et   hollando-belges   sous   le   duc   de Wellington   et   l'armée   prussienne   du   maréchal   Blücher   sont   prêtes   à   l'action. Mais   les   premières   se   trouvent   dispersées   dans   la   partie   occidentale   de   la Belgique, les secondes dans la partie orientale. Les   effectifs   français   sont   supérieurs   à   ceux   de   Wellington   et   à   ceux   de Blücher   séparés,   mais   nettement   inférieurs   à   ceux   des   adversaires   s'ils parviennent   à   se   réunir.   Aussi   Napoléon   a-t-il   décidé   le   plan   suivant:   porter ses   forces   concentrées,   en   une   position   centrale,   les   Quatre-Bras,   carrefour des   routes   de   Bruxelles   à   Charleroi   et   de   Nivelles   à   Namur,   situé   à   13   km   au sud    de    Waterloo;    frapper    ensuite,    toutes    forces    réunies,    l'un    des    deux adversaires,   en   masquant   l'autre,   puis   se   retourner   sur   celui-ci   et   l'écraser   à son tour. L'empereur   est   à   Charleroi   le   15.   Le   lendemain   se   livrent   deux   batailles:   une partie   de   l'armée   française,   commandée   par   Napoléon   en   personne,   bat   les Prussiens   sur   le   champ   de   bataille   de   Ligny,   village   situé   à   15   km   au   nord- est   de   Charleroi;   une   autre   fraction   des   forces   impériales,   sous   le   maréchal Ney, rencontre aux Quatre-Bras des éléments de l'armée de Wellington et ne peut s'emparer du carrefour. Blùcher   a   promis   à   son   allié   britannique   de   se   replier   sur   Wavre.   Le   duc   décide   alors   d'accepter   la   bataille   sur   le   plateau   de   Mont-Saint- Jean   qu'il   a   maintes   fois   reconnu.   Le   17,   par   une   pluie   battante   qui   succède   à   l'intolérable   chaleur   des   jours   précédents,   les   68.000 hommes des forces britanniques et hollando-belges se replient en bon ordre vers la position choisie. Wellington   a   déployé   son   infanterie   sur   deux   échelons,   depuis   la   chaussée   de   Nivelles   à   droite,   jusqu'à   un   km   environ   au   delà   de   la   route de   Charleroi.   Cette   infanterie   est   légèrement   en   arrière   de   la   crête   afin   qu'elle   échappe   aux   vues   de   l'ennemi,   selon   une   méthode   mise   en oeuvre   par   le   duc   dans   la   Péninsule.   L'artillerie,   qui   se   trouve   en   grande   partie   sur   la   crête,   avec   des   batteries   en   réserve,   est   protégée par   un   mince   rideau   de   fantassins.   En   arrière   sont   la   cavalerie   et   les   unités   de   réserve.   En   avant   de   sa   position,   le   duc   a   constitué   de solides   avant-postes   qui   doivent   servir   de   "brise-lames"   à   la   marée   ennemie:   les   fermes   de   Hougoumont   et   de   la   Haie-Sainte,   celles   de Papelotte et de la Haie, ainsi que le château de Fichermont. Les   armes   anglaises,   tant   l’artillerie   que   les   fusils,   sont   plus   performantes   que   celles   des   soldats français.   En   effet,   contrairement   aux   canons   français   qui   tirent   des   boulets   en   fonte   massive,   les canons   britanniques   disposent   de   schrapnells,   boulets   explosifs,   qui   se   révèleront   d’une   grande efficacité   pendant   la   bataille.   D’autre   part,   les   soldats   de   Wellington   et   de    Blücher   disposent   de fusils d’un calibre supérieur et d’une meilleure cadence de tir que les fusils français. Chronologie du déroulement de la Bataille de Waterloo La   journée   du   dimanche   18   juin,   à   11h30,   la   bataille   débute   par   une   attaque   de   diversion, menée   par   la   division   du   Prince   Jérôme,   frère   de   Napoléon,   contre   la   ferme   d’Hougoumont. On   s’y   battra   farouchement   sans   que   les   Français   ne   réussissent   à   s’emparer   d’aucun   des bâtiments. A 12h30 : Préparation de l’artillerie française : 80 canons sont disposés au centre et centre gauche de la ligne alliée. A   13h30   : Attaque   à   l’est   de   la   chaussée,   entre   la   ferme   de   la   Haie-Sainte   et   la   ferme   de   Papelotte,   des   17.000   fantassins   du   1er   corps français   de   Drouet   d’Erlon.   Reçus   par   des   tirs   en   salves   et   repoussés   par   une   attaque   à   la   baïonnette   des   troupes   du   Général   Picton,   ces hommes   sont   ensuite   chargés   par   la   lourde   cavalerie   britannique.   C’est   un   carnage   et   le   1er   corps   reflue   en   désordre.   Emportés   par l’action,   les   cavaliers   remontent   le   vallon   pour   s’en   prendre   à   la   grande   batterie.   Débandés,   leurs   montures   fatiguées,   ils   sont   alors   contre chargés par les lanciers français qui leur infligent de lourdes pertes. A 15h : La ligne alliée tient bon. Mais le 1er corps d’Erlon se réorganise et lance un nouvel assaut contre la Haie sainte. A   16h   :   Début   des   charges   de   la   cavalerie   française   dirigées   contre   le   centre   droit   allié   (emplacement   actuel   de   la   Butte   du   Lion   entre   la Haie-Sainte   et   Hougoumont).   Menée   par   le   maréchal   Ney   pendant   près   de   deux   heures,   ces   charges   successives   aligneront   jusqu’à   10 000   cavaliers   sur   un   front   de   moins   de   10   000   mètres.   Du   côté   des   alliés,   l’infanterie   formée   en   carré   résiste.   Elle   est   aidée   par   ce   qui reste de la cavalerie et surtout par l’artillerie postée sur la crête. A   17h   :   Le   IVe   Corps   de   Büllow   passe   à   l’attaque   vers   Plancenoit   où   l’on   se   bat   au   corps   à   corps.   Napoléon   envoie   la   jeune   garde   sous   le commandement de Duhesme. A   18h30   :   La   situation   est   très   critique   pour   Wellington   après   la   chute   de   la   Haie-Sainte.   Le   maréchal   Ney   peut   y   mettre   quelques   canons en   batterie   et   prendre   la   ligne   alliée   en   enfilade.   Il   demande   de   l’infanterie   à   Napoléon   pour   exploiter   ce   succès   mais   celui-ci   a   déjà épuisé   toutes   ses   réserves,   à   l’exception   de   quelques   bataillons   de   la   Garde   qu’il   hésite   à   engager.   Wellington   pare   au   danger.   Il   serre alors les rangs au centre en affaiblissant son aile gauche. Il sait que Blücher arrive pour l’y relever. A   19h30   :   Napoléon   connait   la   stratégie   de   Wellington   et,   après   avoir   repris   Plancenoit,   il   décide   un   dernier   coup   de   boutoir   pour   enfoncer la   ligne   alliée   avant   l’arrivée   du   gros   des   troupes   prussiennes.   La   Garde   impériale   remonte   le   vallon   appuyée   par   tout   ce   qui   reste   de valide   dans   l’armée   française.   Les   grognards,   fidèles   à   la   légende,   avancent   imperturbablement   sous   la   mitraille.   Ils   vont   pourtant   ployer sous le nombre car Wellington a appelé toutes ses réserves et repousse la Garde impériale. A   20h   :   Les   Prussiens   débouchent   en   masse   sur   le   champ   de   bataille.   Les   troupes   françaises,   voyant   reculer   la   Garde,   décrochent   en criant   à   la   trahison.   On   leur   avait   annoncé   Grouchy,   c’était   Blücher…   C’est   la   débâcle,   Wellington   lève   son   bicorne   pour   donner   à   ses hommes l’ordre d’avancer. A   21h   :   Les   Français   refluent   en   déroute   à   la   seule   exception   de   deux   carrés   de   la   Garde   qui   parviennent   à   protéger   la   fuite   de l’Empereur.   Wellington   et   Blücher   se   retrouvent   et   se   serrent   la   main   devant   la   Belle-Alliance   :   leurs   armées   ont   remporté   la   victoire.   À   la nuit   tombante,   le   champ   de   bataille   présente   un   spectacle   d’apocalypse   :   près   de   12   000   tués,   des   milliers   de   blessés   gémissent   ou agonisent,   les   cadavres   de   milliers   de   chevaux   jonchent   le   terrain   où   les   pillards   et   les   détrousseurs   sont   déjà   apparus.   Les   derniers blessés ne seront secourus que trois jours plus tard. (J. H. Frings: dictionnaire de la bataille de Waterloo).
    Fusil britannique Brown Bess
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The Battle of Waterloo, Jan Willem Pieneman, 1824, Rijksmuseum